MAKING THE CYCLE PART 2 FILMING

After we finished planning THE CYCLE and were packing our bags, ready to film it in the U.S, I was feeling a little overconfident that this would be the easy part.

And God decided to teach me a lesson about that.

Right from the get-go, problems came up– simply getting our equipment to America was a challenge! As it turns out, carrying a couple cameras, tripods, and some rolls of film, plus all the things you’d usually need on a long-ish vacation with only four people is easier said than done. Especially when said cameras look suspiciously like mini-cannons to airport security. Still, we did manage to get our stuff across the Atlantic, and after a short stop in Chicago, we were on our way to the area my uncle lives in, where we wanted to film.

However, we ran into a little bit of a problem on the night before we started shooting. You see, the film was originally going to be called “Windows to the Soul,” because all of the characters were going to have different colored contact lenses. But the problem was, due to some less then optimal organization on my part, I didn’t realize that I couldn’t put in contacts until the night before we started filming. So, we simplified the visual metaphors of the movie, rewrote, got rid of a couple of scenes, and just scrapped the eyes idea altogether, all on the night before shooting began. Oopsy.

Luckily, the first day of filming went well, and we got everything which was on the schedule. Afterwards, since we had done a lot of very careful storyboarding and shot planning beforehand, we got through a couple days without any complications, aside from the fact that we had to do location scouting for scenes right before filming them. The biggest challenge we faced was near the end of our week of filming. Coincidently, it was when we were filming the “portal scene” near the end of the film.

We didn’t want to use a green screen for the scenes where my “clone” and I were both in the frame. So, instead, we found someone who looked roughly like me and was about the same height, and used camera trickery to make it look like there were two of me. The issue with doing it this way was that my body double could only be there for filming on two days, so we had to plan everything very carefully. And on the day we were filming the scene where the main character walks through the portal, it was like nature itself was giving us the middle finger. Firstly, everyone was tired from the filming we had already done on that day. Secondly, it looked like it could rain, which would have been a huge problem, since it was the last day my body double could be there for filming. Thirdly, and maybe most problematically, the light on that day refused to cooperate. The entire time we were shooting that scene, clouds kept appearing, blocking out the light, and the moment we set things up for darker lighting, they disappeared again, meaning we had to set up for brighter light. And as soon as we did that, the clouds came back again!

Despite how complicated it was to shoot that kind of scene, and nature’s constant attempts to screw us, we managed to get the scene done, and got all the footage we needed of me and my body double together.

And then it rained on us on the way to our motel.

Of course.

However, despite how nightmarish it seems when I describe it here, I really did love making this movie, and yes, even the more….difficult parts. it was just really fun.

Ill be talking about the scanning and editing process, and the difficulties there too, next time.

MAKING THE CYCLE TEIL EINS: Planung und Postproduktion

Hallo, mein Name Samuel Punto und wollte etwas über die Entstehung meines ersten Projekts schreiben, eines Kurzfilms, den ich dramatisch The Cycle nannte. Ich beschloss, es in drei Teile zu teilen, einen für die Vorproduktion, einen für die eigentlichen Dreharbeiten und einen für die Postproduktion, denn wenn ich alles in einem Text machen würde, würde es sehr lang und unglaublich langweilig werden. Also, ich hoffe es gefällt euch!                      

Die ursprüngliche Inspiration für das Drehbuch habe ich von einem Videospiel erhalten, einem surreal beängstigenden Spiel namens „Little Nightmares.“ In der eigentlichen Handlung des Spiels bewegt sich eine kleine Person unbestimmten Geschlechts durch eine seltsame und surreale Welt, in der die feindliche Umgebung versucht sie zu töten. Ich war mir von Anfang an bewusst, dass ich kein wirklich großes Budget zur Realisierung des Projektes haben werde. Daher musste ich die Basisgeschichte stark verändern.  Besonders wichtig war für mich die angestrebte optische Ästhetik. Ich bin ein großer Fan von Alfred Hitchcock und Stanley Kubrick. Deren Filme waren definitiv ein Antrieb für mich. Als der fertige Film später auf dem Filmfestival „Visionale“ erschienen war, erzählte mir eine Richterin, dass der Stil von „The Cycle“ sie tatsächlich an Andrej Tarkovsky erinnert habe, einem Regisseur, von dem ich bis dahin noch nichts gehört hatte, vom dem ich aber jetzt ein großer Fan bin. Das war also ziemlich cool!

Aber ich möchte nicht zu weit ausholen, wie man bereits in der Antike wusste haben die Götter ja vor dem Erfolg erst einmal den Schweiß gesetzt. Aber die „Visionale“ in Frankfurt war bereits zu dem Zeitpunkt ein angestrebtes Ziel.

Zu Beginn hatte ich ja nur die Idee in meinem Kopf und um daraus einen Film zu machen war einiges an Gesprächen und Kreativität notwendig. Denn neben dem bereits fehlenden Budget hatte ich auch keinerlei Ausrüstung zur Verfügung. Nachdem ich einige theoretische Gespräche mit meiner Mutter über die Idee geführt hatten, begannen wir darüber nachzudenken wie man ein solches Projekt in die Tat umsetzen könnte. Ein großer Vorteil, den ich hatte und den ich unbedingt nutzen wollte, war, dass mein Stiefvater Marwan El-Mozayen der Chefredakteur des SilvergrainClassics-Magazins und ein professioneller Fotograf ist. Dies ermöglichte mir den Zugriff auf das 16mm Kameraequipment des SilvergrainStudios und seine Unterstützung als Kameramann. Auch in Bezug auf Sponsoren konnte er mir einige Kontakte vermitteln, denen ich meine Projektidee vorlegen konnte. Ich hatte mich wegen der Ästhetik sehr früh für analogen Film auf 16mm entschieden. Ein weiteres Problem war Zeit, denn ich bin Schüler und muss tagsüber zur Schule. Sowohl meine Mutter als auch Marwan haben auch nicht unbegrenzte Zeit.

Die optische Wirkung war mir von Anfang an wichtig, daher die Entscheidung für echten Film und gegen Digitalvideo. Für mich wirkt das Vorhandensein von Filmkorn immer irgendwie real obwohl es sich um eine Illusion handelt. Es ist schwer zu erklären aber gute Beispiele hierfür sind zeitgenössische Filme wie von J.J. Abrams Star Wars oder Christopher Nolans Batman. Marwan konnte mir die Vor- und Nachteile der Arbeit an Filmen erklären und obwohl ich gewarnt wurde, dass dies die Dinge schwieriger machen würde (wie viel schwieriger würde ich nicht wissen bis später während des Drehens) entschied ich, dass das genau mein Ding ist.

Ich möchte nicht verschweigen, dass diese Entscheidung gleich zum nächsten Problem führte. Mein Budget reichte nur für vierundzwanzig Minuten Filmmaterial für einen zehnminütigen Kurzfilm. Im Klartext bedeutete dies das wir nur ein Take für jede Szene machen konnten und zwei, wenn es WIRKLICH schlecht gelaufen ist. Aus diesem Grund war von Anfang an viel Vorbereitung gefragt, insbesondere für die Szenen, in denen mein Double und ich in derselben Einstellung waren, da er auch nur zwei Tage am Set sein konnte. Das andere kleine Problem war die Tatsache, dass wir, da wir es im Sommer machen wollten, unsere Reisepläne dem Filmprojekt anpassen mussten. Wir leben in Deutschland, würden aber in den USA Urlaub machen bzw. filmen. Das bedeutete, dass wir alle unsere Filmsets spontan erkunden mussten. Dieser Umstand schränkte die langfristige Planung sehr ein. Rückblickend muss ich aber sagen das all dieses auf den ersten Blick starken Einschränkungen sich im Nachhinein als großen Vorteil herausgestellt haben. Da Filmequipment mit zwei 16mm Kameras nicht gerade leicht ist, mussten wir alles auf das Nötigste begrenzen. Alles wurde sehr minimal gehalten: zwei Kameras, zwei Stative, Film, ich und meine Familie und die Hoffnung, dass es nicht regnen würde. Letzteres traf dann auch zu allem Überfluss ein. Und so vorbereitet begann das Projekt, das wir zu jener Zeit „Windows to the Soul“ nannten mit viel Planung, einer menge Gepäck und einem Flugticket für die ganze Familie/Filmteam von Frankfurt nach Chicago, aber dazu demnächst mehr.

MAKING: THE CYCLE

            PART ONE: PRE-PRODUCTION AND PLANNING

Hi, I’m Samuel Punto, and I wanted to write something about the making of my first project, a short film which I dramatically named The Cycle. I decided to make it in three parts, one for pre-production, one for the actual shooting, and one for post-production, since if I tried to do it all in one text, it would wind up being very long and incredibly boring. So, I hope you enjoy!

I actually got the original inspiration for this one from a video game, a surreally scary game called Little Nightmares. The basic plot of the game is that a small person of undetermined gender is traveling through a strange, nonsensical world where everything is trying to kill them. While the general feeling and visual style are admittedly pretty different (we didn’t exactly have the budget for giant demons of hell), the idea of a person wondering through a surreal world while being hunted is one I liked, and I thought could translate well into a film. After having decided it at least wasn’t a *bad* idea, the other big inspiration came in, and that being the cinematography and visual style of Stanley Kubrick and Alfred Hitchcock, two directors whose movies I’ve always loved. Of course, we had to be creative considering we didn’t have a steady-cam, or really anything that would allow us to get any sort of moving shot. Later, after the film appeared in the “Visionale” film festival, one of the judges told me that the style of The Cycle actually reminded her of Andrej Tarkovsky, a director I hadn’t heard of until then, but who I’m now I huge fan of. So that was pretty cool!

After having a number of theoretical conversations about the idea with my mom, we started thinking about actually doing it. One huge advantage that I had and very much intended to use was that my stepfather is Marwan El-Mozayen, the Editor-in-Chief of SilvergrainClassics magazine and a professional photographer. This allowed me to access both to his skill with a camera and his equipment, as well as the connections he has, if I asked nicely enough. We began talking about how it might be possible, most likely during the summer vacation, since it was the only period when we all had time off. And this is about the time I decided to do the project on analog film.

Something about the look of movies shot on film seems real and gives a feeling of reality to worlds that might seem artificial otherwise. (Like JJ Abrams’ Star Wars films or Christopher Nolan’s Batman.) Marwan was able to tell me about the advantages and disadvantages of working on film, and even though I was warned that it would make things harder (how much harder I wouldn’t know until we started filming) I decided I couldn’t pass up this opportunity. However, there was one pretty big problem; we only had twenty-four minutes of film material for a ten-minute project, so we could only do one take for every scene, or two if it went REALLY badly. Because of this, we had to do a lot of planning, especially for the scenes where my stunt double and I were in the same shot, since he could only be on set for two days. The other little problem was the fact that since we were going to do it in the summer, that meant working around our travel plans. We live in Germany, but would be vacationing/filming in the U.S.A, which meant that we had to do all our location scouting on the fly, which meant that trying to plan it so tightly was an absolute nightmare. Still, we did our best to create a workable schedule, get the support we needed from Kodak, and figure out how we were going to bring all of our equipment with us on vacation. Everything was kept very minimal: two cameras, two tripods, film, me and my family, and the sincere hope that it wouldn’t rain while we were trying to film (it did). All and all though, the project, which at the time we were going to call “Windows to the Soul”, but changed the name in the last moment (more on that next time) was starting to get underway.